Local teen athlete overcomes academic challenges through online school

Hayden Harris-ISAZ

Originally published in The Daily Courier – February 2, 2019

Sometimes  it  takes  climbing  over  an  obstacle  before  one  is  able  to  see  the  path  to  go  forward.

That  is  the  case  with  16 year old  Hayden  Harris,  an  elite  Arizona  softball  player  who  through athletics  found  a  confidence  that  has  enabled  her  to  be  a  competitor  on  and  off the field.

Her  challenges,  academic  and  social,  fueled  a  compassion  she  relies  on  to  contribute  to  her  teams and  to  the  greater  community.

“I  think  it’s  made  me  a  better  person,”  Hayden  said  of  volunteering  at  Yavapai  Regional  Medical Center.

“We  love  her,”  declared  Nancy  Thomes,  YRMC’s  director  of Volunteer  Services  where  Hayden  has  been  a  volunteer  in  the  gift store  for  the  last  couple  years.

No  matter  the  need,  Hayden  is  always  ready  and  willing  with  a cando  attitude  that  wins  accolades  from  all  those  with  whom  she encounters,  said  Thomes  and  Volunteer  Services  Manager  Chamine  David.

“She  just  kind  of  jumps  in  whenever  we  need  her,”  David  said,  noting  her  schedule  now  is  busy  but she  still  makes  time  to  substitute.

Thomes  and  David  both  said  Hayden’s  desire  to  harness  her  talents  for  the  good  of  others  is commendable.  They  both  said  they  have  no  doubt  she  will  prove  a  success  at  whatever  she  chooses to  do  in  the  future.

“She  has  discipline,  and  she  has  some  pretty  big  future  goals,”  Thomes  said  of  Hayden,  who  beyond pursuing  athletics  in  college  wants  to  earn  a  degree  so  she  can  one  day  have  a  career  as  a  physical therapist.  “I  think  she’s  going  places.”

Diagnosed  in  elementary  school  with  dyslexia,  the  Prescott  native  always  had  had  to  work  harder  in school  than  some  of  her  peers.  The  fact  she  reversed  letters  and  numbers  required  reading  and math  interventions  from  an  early  age,  said  she  and  her  mother,  Jana.

Always  an  accomplished  athlete,  Hayden’s  comfort  behind  home  plate  was  not  how  she  often  felt behind  a  classroom  desk.

The  youngest  of  six  children,  Hayden’s  academic  struggles  and  athletic  successes  collided  in  middle school.  Admitting  she  was  not  as  focused  in  classes  as  she  needed  to  be,  Hayden  was  ultra focused on  honing  her  athletic  prowess,  earning  a  spot  as  an  eighth grader  on  an  elite  softball  team  in Phoenix.

Again,  though,  that  turned  out  to  be  a  double edged  sword.  Her  self esteem  was  bolstered  through the  sport,  but  the  travel  to  three hour  practices  during  the  week  and  twice monthly  tournaments  were taking  their  toll.

One  of  her  coaches  taught  at  an  online  high  school,  and  encouraged  them  to  consider  that  as  an option.

After  extensive  research,  Hayden  opted  to  enroll  at  Insight  Academy  of  Arizona,  an  online  school that  her  mother  said  was  a  “good  fit  for  her  education”  that  enabled  her  to  continue  advancing  in  her sport.

Hayden  has  won  numerous  athletic  accolades;  her  home  is  full  of  medals,  game  balls  and  banners. She  was  named  a  Most  Valuable  Player  for  one  of  her  All Star  games.

Unlike  in  a  brick and mortar  school  where  Hayden  would  be  catching  a  bus  at  6  a.m.  after  returning home  from  a  practice  at  midnight,  the  online  school  offers  more  flexibility.

“It’s  not  that  hard,”  Hayden  said  of  the  practicalities  of  online  school.  “You  just  need  to  know  how  to work  a  computer  and  you’re  good  to  go.”

Like  with  any  school,  Hayden  has  a  course  schedule.  But  if  she  needs  to  alter  it,  or  even  repeat  a class,  she  has  that  option.

The  fact  she  was  given  such  a  choice  has  enabled  her  to  get  more  focused  on  her  academics  — Hayden  is  now  earning  a  3.0  grade  point  average  and  expects  she  will  likely  graduate  early  next year,  her  mother  said.  “It’s  hard  for  kids  with  disabilities  in  public  school  because  they  just  want  to hide,”  Jana  said.  “Whereas,  with  Insight,  you  can  go  at  your  own  pace.”

Probably  the  biggest  adjustment  from  traditional  to  online  school  was  her  connection  with  friends. But  Hayden  said  that  turned  out  to  be  an  easy  adjustment  because  she  still  attends  their  events,  be they  recreational  or  school related  functions.

“I  hang  out  with  my  friends  all  the  time.  It’s  still  like  I’m  in  regular  school,  but  I’m  not,”  she  said  with  a laugh.

Asked  who  has  inspired  her  most  through  all  her  twists  and  turns,  Hayden  doesn’t  hesitate.  Her mother,  as  well  as  the  rest  of  their  close knit  family,  urged  her  to  move  out  of  her  comfort  zone  so she  could  find  the  way  that  best  suited  her  personality,  her  talents  and  her  future,  she  said.

“I’m  proud  of  her,”  her  mother  declared.


For more information on Insight Academy of Arizona, visit https://az.insightschools.net/

Featured Articles